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Regent honeyeater: Pájaro en peligro de extinción ‘ha olvidado su canción’

Un pájaro cantor raro se ha vuelto tan amenazado que ha comenzado a perder su canción, dicen los científicos. El mielero regente, que alguna vez abundó en el sureste de Australia, ahora está catalogado como en peligro crítico; sólo 300 individuos permanecen en el mundo. “No tienen la oportunidad de quedarse con otros mieleros y aprender cómo se supone que son”, explicó el Dr. Ross Crates. Sus hallazgos se publican en la revista proceedings B de la Royal Society británica.
El Dr. Crates, miembro del Grupo de Investigación de Aves Difíciles de la Universidad Nacional australiana en Canberra, ahora está tratando de preservar la canción de las aves enseñando a los mieleros cautivos las canciones de sus parientes salvajes. Los investigadores no se habían propuesto estudiar el canto del mielero regente, sino simplemente encontrar las aves.
Son tan raros y el área que podrían ocupar es tan grande – probablemente 10 veces el tamaño del Reino Unido – que estábamos buscando una aguja en un pajar”, dijo el Dr. Crates. Durante esta minuciosa búsqueda, comenzó a notar pájaros que estaban “cantando canciones extrañas”. Recordó: “No sonaban nada como un mielero regente, sonaban como diferentes especies”. Los pájaros cantores aprenden sus canciones de la misma manera que los humanos aprenden a hablar.
“Como aves jóvenes, cuando salen del nido y salen al gran mundo, necesitan asociarse con otros machos mayores para que puedan escucharlos cantar y repetir esa canción con el tiempo”, dijo el Dr. Crates. El regente honeyeater, que ha perdido alrededor del 90% de su hábitat, ahora tiene una población tan pequeña y escasamente distribuida que los machos jóvenes simplemente son incapaces de encontrar otros machos y escuchar sus canciones. “Así que terminan aprendiendo las canciones de otras especies”, explicó el Dr. Crates. El canto natural del regente honeyeater ha “desaparecido” esencialmente en el 12% de la población, reveló la investigación. La Dra. Sue Anne Zollinger, experta en comunicación animal de la Universidad Metropolitana de Manchester en el Reino Unido, dijo que la investigación demostró cómo los pájaros cantores necesitan la oportunidad de escuchar y aprender de los demás, “de la misma manera que los niños humanos necesitan una rica experiencia lingüística cuando son jóvenes para hablar con fluidez como adultos”. “Este estudio muestra cuán perjudiciales podrían ser los declives de la población y la fragmentación del hábitat para este proceso crítico en la vida de los pájaros cantores”, comentó.
En una nota de esperanza de conservación, los científicos están utilizando sus grabaciones de aves silvestres para enseñar a los mieleros cautivos su propia canción. Ya hay un proyecto para liberar a los comedores de miel regentes criados en cautividad en la naturaleza cada pocos años, para aumentar la población. “Pero si esos pájaros machos están cantando una canción extraña, es posible que las hembras no se apareen con ellas”, explicó el Dr. Crates. “Así que esperamos que si escuchan lo que deberían estar cantando, aprendan a cantarlo ellos mismos.” El científico agregó que, al tratar de conservar especies, tenemos que pensar en estos “rasgos culturales” como el canto de las aves y otros comportamientos naturales que son esenciales para que los animales sobrevivan y prosperen en la naturaleza.
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